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Asma

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Es una enfermedad crónica de los pulmones
que inflama y estrecha las vías respiratorias, afecta a personas de todas las edades, pero por lo general comienza en la infancia.

El asma causa períodos repetidos de sibilancias (silbidos al respirar), presión en el pecho, dificultad para respirar y tos. Con frecuencia la tos se presenta por la noche o en las primeras horas de la mañana.

Actualmente es considerada como un problema de salud pública en diversos países, y en México su prevalencia se estima en un 8%. Para comprender esta enfermedad es necesario saber cómo funcionan las vías respiratorias; estos tubos conducen el aire que entra y sale de los pulmones. En las personas que sufren de asma, las vías respiratorias están inflamadas (hinchadas), por ello son muy sensibles y tiendan a reaccionar fuertemente a la inhalación de ciertas sustancias.

Cuando las vías respiratorias reaccionan, los músculos que las rodean se contraen lo que produce que llegue menos aire a los pulmones. La hinchazón también puede empeorar y estrechar las vías respiratorias aún más, así como la mucosidad que se produce en las células de las vías respiratorias. Estas reacciones en cadena puede causar síntomas de asma, cada vez que las vías respiratorias se inflamen.

En ocasiones los síntomas son leves y desaparecen espontáneamente o después de un tratamiento mínimo con medicinas para el asma. Cuando los síntomas se vuelven más intensos o surgen otros, se dice que hay un ataque de asma (también llamados crisis o exacerbaciones) que puede requerir atención de urgencias y pueden llegar a ser mortales por lo que es importante tratar los síntomas en cuanto se presentan.

Perspectivas

El asma no tiene cura

Aunque los pacientes no presenten síntomas siguen padeciendo la enfermedad y podría empeorar en cualquier momento. Sin embargo, debido a los avances y tratamientos con los que se cuenta actualmente, la gran mayoría de las personas con asma pueden controlar la enfermedad. Pueden llevar una vida normal y activa aún con la presencia de síntomas, y dormir toda la noche sin interrupciones causadas por el asma.

Los signos y síntomas comunes del asma son:

  •  Tos: Por lo general, la tos empeora por la noche o en las primeras horas de la mañana, por lo cual impide un sueño tranquilo.
  •  Sibilancias: Las sibilancias son silbidos o chillidos que se producen al respirar.
  •  Presión en el pecho: Siente como si algo le estuviera apretando el pecho o como si alguien estuviera sentado en él.
  •  Presión en el pecho: Siente como si algo le estuviera apretando el pecho o como si alguien estuviera sentado en él.
  •  Dificultad para respirar: Puede sentir como si no pudiera sacar el aire de los pulmones o le faltara el aliento.
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No todas las personas que tienen asma presentan estos síntomas. El mejor método para diagnosticar el asma es a través de una consulta con un médico, consiste en realizar una prueba del funcionamiento pulmonar, hacer preguntas sobre los antecedentes de salud del paciente (entre ellos el tipo y la frecuencia de los síntomas) y hacer un chequeo físico.

El tipo de síntomas que tenga, la frecuencia con que ocurran y la gravedad de los mismos pueden variar con el tiempo. Es posible que en ocasiones los síntomas sean apenas una incomodidad, pero otras veces pueden ser lo suficientemente molestos como para limitar sus costumbres diarias.

¿Qué provoca los síntomas del asma?

Son muchos los factores que pueden provocar o empeorar los síntomas del asma, un médico es quien puede ayudarte a averiguarlos, entre ellos destacan:

  •  Los ácaros del polvo, el pelaje de animales, las cucarachas, el moho o el polen de árboles, pastos y flores.
  •  Los irritantes como el humo de cigarrillo, la contaminación del aire, las sustancias químicas o el polvo en el lugar de trabajo. Así como los compuestos presentes en productos de limpieza para el hogar y los atomizadores (por ejemplo, el fijador para el cabello).
  •  Medicinas como la aspirina y otros antiinflamatorios no esteroideos.
  •  Los sulfitos presentes en alimentos y bebidas.
  •  Las infecciones de las vías respiratorias superiores, como los resfriados.
  •  La actividad física (incluido el ejercicio).

Diagnóstico

El médico realizará el diagnóstico con base en sus antecedentes personales y familiares de salud, el chequeo físico y los resultados de las pruebas. Y a partir de ello, determinar la gravedad del asma: si es intermitente, leve, moderada o grave, así como el tipo de tratamiento que se requiere.

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¿Cómo se diagnostica el asma en niños pequeños?

La mayoría de los niños que sufren asma presentan los primeros síntomas antes de los 5 años. Sin embargo, es difícil diagnosticarla en niños pequeños (menores de 5 años). Durante esta edad los síntomas podrían confundirse con alguna otra enfermedad infantil.

Un niño puede tener sibilancias debido a que sus vías respiratorias son pequeñas y se estrechan durante los resfriados o las infecciones respiratorias. Las vías respiratorias crecen a medida que el niño crece, de modo que cuando es mayorcito ya no presenta sibilancias. No obstante, si un pequeño presenta sibilancias con frecuencia cuando está resfriado o tiene infecciones respiratorias tiene más probabilidades de sufrir asma si:

  •  Uno de los padres o ambos tienen asma.
  •  El niño presenta indicios de alergias, entre ellas una enfermedad alérgica de la piel conocida como: eccema.
  •  El niño tiene reacciones alérgicas a distintos tipos de polen o a otros alérgenos que se transportan por el aire.
  •  El niño presenta sibilancias cuando no tiene un resfriado u otra infección.

La prueba de función pulmonar es difícil de realizar en niños menores de 5 años. Por eso los médicos se basan en los antecedentes de salud del menor, los signos y síntomas, y el chequeo físico para hacer el diagnóstico.

Tratamiento

El objetivo del tratamiento es controlar la enfermedad, bajo restricción médica se proporciona un medicamento para tratar el asma durante un lapso de entre 4 a 6 semanas para ver cómo respond

El asma se trata con dos tipos de medicinas: Las de control a largo plazo que sirven para disminuir la inflamación de las vías respiratorias y prevenir los síntomas del asma. Las medicinas de alivio rápido o "de rescate" alivian los síntomas de asma que aparezcan.

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Prevención

El asma no se puede prevenir. Sin embargo, se pueden tomar medidas para tratar la enfermedad y contrarrestar los síntomas. Por ejemplo:

  •  Informarse sobre la enfermedad y conocer las medidas de control de la enfermedad.
  •  Seguir el tratamiento indicado por el médico.
  •  Identificar y tratar de evitar en la medida de lo posible las cosas que la empeoren los síntomas (los factores que desencadenan el asma). Sin embargo, un factor que no debe evitar es la actividad física.
  •  Llevar un registro de los síntomas y del grado de control en que se encuentra la enfermedad.
  •  Realizar chequeos periódicos para el control del asma.

Referencias:

  • National Institutes of Health, NHLBI (National Heart, Lung and Blood Institute). Extracción y adaptación del texto original para pacientes con asma
  • Asma en pediatría. Navarrete-Rodríguez, E., Sienra-Mongeb, J.J.L., Pozo-Beltrána, C. F. Revista de la Facultad de Medicina de la UNAM. Vol. 59, n.o 4, Julio-Agosto 2016
  • Centro para el Control y Prevención de Enfermedades, CDC.